El Rol de las Universidades en las Industrias Tecnológicas Locales

Ayer, tuvimos como conferencista invitado a Fred Wilson (Union Square Ventures) durante uno de losCursos para CTOde Princeton para el cual soy preceptor.  Durante la exposición Fred mencionó que a pesar de que Princeton  está a una vuelta en tren desde NYC, era la primera vez que hablaba aquí: algo que espera cambiar. En este post, voy a hacer el seguimiento de esa discusión (resumir las partes relevantes de lo que Fred dijo), y discutir el rol de las universidades en las industrias tecnológicas locales. Principalmente voy a hablar de Princeton y New York City, aunque argumentos similares se pueden aplicar a otras áreas/universidades también.

A menudo he pensado en la relación entre la investigación universitaria y la actividad de puesta en marcha, por ejemplo, Sillicon Valley se inició a partir de la Universidad de Stanford, manteniendo un nexo cercano con Stanford, y por años no solo hizo surgir gigantes tecnológicos a causa de investigaciones universitarias (ejemplos recientes son Google, VMWare), sino que también las compañías luego retornaron a apoyar a la universidad (fondos de investigación, contratación de graduados).

Fred Wilson hablando con los estudiantes

 

Silicon Valley está considerada como el “centro de puesta en marcha” top, con Boston secundándola aunque no tan de cerca (ver este post de Paul Graham). No es coincidencia de que estos centros tecnológicos emerjan alrededor de los máximos programas de Ciencia de la Computación (Stanford y Berkeley en Bay Area, y MIT en Boston/Cambridge). Al observar el panorama de puesta en marcha, un reciente e interesante desarrollo es el ascenso de NYC (como es señalado por Fred Wilson y muchos otros). Estoy generalizando mucho, pero me gustaría dividir las puestas en marcha de tech/Internet en tres categorías:

 

a) Puesta en marcha de Infraestructuras: destinado a grandes empresas y/o establecer los bases y “conductos” de los cuales otros puedan beneficiarse. Por ejemplo, Data Domain (backups en la nube), Nicira Networks (red de virtualización), y Meraki (empresa de inalámbricos). Estas típicamente atraen los talentos  de “tecnología dura”, están usualmente localizados en el valle, y no son tan visibles a ojos del público, como los servicios de puesta en marcha.

b) Servicio de puesta en marcha: destinado a usuarios finales y provee algún tipo de servicio/aplicación. Por ejemplo, Foursquare (locación), Twitter (micro-blogging), y Etsy (mercado de artesanías). Todas con base en el valle y otros lugares, y a menudo bregando para atraer los máximos talentos en tecnologías.

c) Puesta en marcha de Híbridos: construyen la infraestructura así como también los servicios para el usuario final. Google realiza directamente servicios a los usuarios finales, pero difícilmente innova en soporte de infraestructura para estos servicios. Amazon es donde compras los regalos de Navidad, pero también es un gran jugador en infraestructura en la nube. Tales compañías obtienen lo mejor de ambos mundos (atraen los talentos, además del reconocimiento del público, – piensen en Google).

La industria tecnológica de New York es ampliamente de puesta en marcha de servicios/aplicaciones/media, y ha evolucionado sin mucha interferencia de las universidades del área (Columbia, NYU, y Princeton). Fred decía que, inicialmente él realmente creyó en que las universidades jugarían un rol mayor dentro de las puestas en marcha, pero con los años, notó que a las universidades (al menos dentro y en los alrededores de NYC)  no les importaba mucho. Su transferencia tecnológica no es muy eficiente, pero él cree que su valor real se encuentra en la reserva de talentos (localmente hablando). Voy a ampliar ese argumento un poco y agregar mi granito de arena:

 

La Comunidad Local: El más grande y único desafío para las puestas en marcha de NYC, es encontrar buenos talentos tecnológicos. Los ingenieros graduados de Princeton, por ejemplo, difícilmente consideran aceptar trabajos en NYC o siquiera trabajar en la ciudad durante el verano. Ellos se trasladan ya sea, a Valley o a Seattle, en parte porque durante su estadía en Princeton nunca realmente, pasaron suficiente tiempo en NYC como para sentir una conexión, o no están al tanto de las oportunidades disponibles para ellos aquí.  Esto es preciso que cambie. Va a requerir de un esfuerzo tanto de Princeton como de la comunidad de puesta en marcha de NYC. Así como Fred lo expuso, hay una necesidad de iniciar un diálogo e incrementar la interacción. Él está deseando involucrar a los USV y a otros participantes, y las universidades deben ser recíprocas.

La Industria se alimenta de la Investigación (y viceversa): la otra cara es que, al no tener una industria tecnológica local vibrante, las universidades del área nunca van a estar en condiciones de competir con sus contrapartes de Silicon Valley (o Boston). La línea entre sistemas de investigación y trabajo industrial es a menudo borrosa y no está claro de dónde provienen los inconvenientes. Si Mark Zuckerberg propusiera la idea de Facebook, los investigadores no lo tomarían en serio, pero años después de que Facebook tuviera éxito, podrían encontrarse a sí mismos diseñando sistemas que Facebook pudiera (o quizás no) utilizar.

La industria, por otra parte, es generalmente corta de vista, y no va a quemar dinero en resolver problemas de base que no tengan un impacto inmediato. Es el viejo debate “útil” vs. “técnicamente duro”, y en este post no voy a entrar en él. Lo importante es que la industria y la academia, pueden sin embargo, alcanzar un equilibrio en la larga carrera, donde ambos se puedan beneficiar de un ambiente saludable. Stanford posee ese ambiente local. Princeton – a pesar de tener uno de los mejores departamentos de Ciencias de la Computación – aún no tiene ese tipo de ambiente local, (en parte por su ubicación). Su mejor apuesta podría ser observar al centro tecnológico más cercano (NYC) e intentar llenar el vacío de técnicos especializados que hay allí.

 

He aquí algunas rápidas sugerencias que se me ocurren:

-      Entrenen a los CTO[1]: la industria tecnológica de NYC halla extremadamente difícil el encontrar personas que puedan funcionar entre la tecnología y los negocios. Princeton no tiene una escuela de negocios, pero tiene alumnos de ingeniería muy talentosos. Es posible tomar este talento para la ingeniería y encausarlo con dirección al entrepeneurismo. La cursada de JP Singh pretende introducir a los estudiantes a los desafíos que enfrentan los CTOs, pero obviamente queda lugar para realizar más esfuerzos (y de mayor escala).

-      Compartir Información: Los investigadores de Princeton podrían estar interesados en comunicarse con las compañías locales para obtener una mejor idea de cuáles son los problemas de ingeniería que enfrentan y/o cuáles son los problemas de ingeniería importantes, especialmente al tratan de incrementar sus servicios y alcanzar a millones de usuarios. Usualmente, los investigadores carecen de acceso a la información real y las compañías reales tienen toneladas de esta información. Es enormemente valioso buscar formas para poder compartir la información para los proyectos de investigación (esto es, por medio de la exclusión de información corporativamente sensible, y disociando los grupos de datos).

-      Cultura Entrepeneur: los clubes de entrepreneurismo de Princeton necesitan hacerse a la idea de su “próximo gran paso”.  Puede ser realizando su competición TigerLaunch a una escala de MIT 100K, o formando su equipo con incubadoras de empresas de NYC, o alguna otra cosa. Más importante, ellos precisan convencer a la Universidad, al Departamento de Ciencias de la Computación, y a la Escuela de Ingeniería en que armar un ambiente saludable de entrepreneurs de alta tecnología es una inversión a largo plazo, y que logrará hacer sus programas académicos más fuertes. Siempre hay una tensión entre los intereses académicos y los objetivos entrepreneur, pero a la larga, es difícil mantenerse al día entre la enseñanza y la investigación, sin tener un vínculo cercano con el mundo real, y las puestas en marcha exitosas.

-      Util vs. Tecnicamente Duro: la investigación universitaria coincide más con la infraestructura de las puestas en marcha (técnicamente duras) que con los emprendimientos de servicios/aplicaciones (consideradas “blanditas” dentro de la comunidad de investigación). Este no es un mundo perfecto, y es necesario hacer lo mejor con lo que es localmente factible. Los “blanditos” de ayer (Facebook) pueden tornarse grandes jugadores y alcanzar desafíos de investigación muy interesantes.  También terminan  teniendo cuantiosos ingresos por sus productos y parte de ese dinero puede volver en forma de fondos para la investigación. Mientras que más ingenieros e investigadores participan de la cultura de puesta en marcha de NYC, su habilidad para hacerse de cosas técnicamente desafiantes puede incrementarse.

-      Mejor Transporte: El recorrido en tren entre Princeton y NYC toma solo 60 minutos, si es que tomas el tren expreso.  Sin embargo, los trenes expresos no son muy frecuentes, no hay WiFi en los trenes, y la alternativa del “Dinky” en Princeton Junction es ineficiente. También el trayecto en NJTransit es caro ($33 por un boleto de ida y vuelta). Hacer los servicios de transporte, baratos y eficientes es una inversión estratégica a largo plazo que el gobierno local y la Universidad necesitan hacer.

Quiero agradecer a Fred por venir y dar una gran conferencia, y agradecer a JP por invitarlo.

Descargo: Todas las opiniones presentadas aquí son mías y de nadie   de Princeton, ni de Fred Wilson. Cualquier error al mencionar lo hablado por Fred también me pertenece.

[1] Director de Tecnología (Chief Technology Officer por sus siglas en Inglés)

 

Muneeb Ali, CTO[1] de Halfmoon Labs. Cursando el último año del Doctorado en Princeton. Abril 2011

[1] Director de Tecnologías (Chief Technology Officer- por sus siglas en Inglés)

Writer

Muneeb Ali Twitter Blog

CTO at Halfmoon Labs. Final-year PhD candidate at Princeton. Interested in distributed systems and Internet of things.

 

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